遺伝子に書かれている暗号とは何なのか?

今から40年ほど前に科学上の凄い発見がありました。「生きとして生けるものは、まったく同じ遺伝子暗号を使って生きている」という発見です。カビも大腸菌も植物も動物も人間も、みな等しく同じ原理を使って生きている事が分かったのです。

生物の基本単位は細胞ですが、細胞の働きは遺伝子によって決定され、遺伝子は同じ一つの原理で働いている。基本原理が同じということは、生物は間違いなく一つの細胞から始まったと思われます。私たちが草木を見て安らぎ、犬猫に出会って親し身を感じるのは、あらゆる生物が期限を一つにする親戚兄弟だからかもしれません。

■明らかとなってきた遺伝子の驚愕の事実

まず第一に遺伝子がいかに小さいかということです。ヒトの遺伝子暗号に約30億の化学の文字で表される情報が1グラムの2,000億分の1、幅が1ミリの50万分の1という超微小テープの中に書き込まれています。

このテープの微小さを実感して頂くために、たとえを使って説明しますと、1グラムの2,000億分の1の重さということは、現在の地球上の全人口60億人分のDNAを集めてきても米粒一つの重さにしかなりません。また、幅が1ミリの50万分の1というのは、仮に1ミリの針金を100分の1の細さにすると息を吹きかけただけでも切れてしまいますが、そんなに細くなった針金でも、まだDNAの5,000倍も太いということです。もう超がいくつもつくごく微小な世界なのです。

cell01

遺伝子とは生命の設計図のことです。生命の基本単位は細胞で、遺伝子は細胞の核という部分に、DNAと呼ばれる物質として存在しています。糖とリン酸という構造の簡単な物質が交互につながった二本の長い鎖のようなものです。特徴的なのは、この二本の鎖が右巻きのらせん状にからまり、梯子のようになっていることです。これを私たちは『二重らせん』と呼んでいます。

この梯子の踏み板に相当する部分に生物のすべての遺伝情報が四つの化学の文字で書かれているのです。その四つの文字とはA(アデニン)、T(チミン)、C(シトシン)、G(グアニン)で、これらは塩基と呼ばれています。
この四つの塩基はAとT、CとGがそれぞれキチンとペアを組んで、糖とリン酸からなる二本のテープから直角に出て、図のような二重らせん構造となって存在しています。

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遺伝子上に並ぶ30億のA、T、C、Gが表す情報を遺伝情報と呼んでいます。30億の情報は、本にすると千ページの本千冊分にも相当する情報量です。

人間のような精緻な生き物の構造が、このわずか四文字からなる情報によって決められていること自体が驚異的なことですが、さらに驚くべきことは、微生物も含めたすべての生き物の遺伝子の基本構造が全部一緒だということです。カビや大腸菌のようなわずか細胞一個で生きている下等生物と、60兆個もの壮大な細胞集合体の人間とが、生物の基本原理の上ではまったく同じであることも驚異的ですが、その人間の膨大な生命情報をたたみ込んだDNAの微小さも本当に驚くべきものです。

【出典】生命の暗号 あなたの遺伝子が目覚めるとき 村上和雄著

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